Вкаменелост на птерозавър разкрива тайни за летящите влечуги

Наука • •

Удивителна вкаменелост на птерозавър, иззета при полицейско разследване в Бразилия, разкрива тайни за праисторическите летящи влечуги. Животното е било голямо почти колкото човек, имало е огромен гребен на главата си и вероятно е ходело по-добре, отколкото е летяло. Откритието е от изключително значение за бразилската палеонтология, но и за науката изобщо.

Намереният скелет разкрива, че този вид птерозавър вероятно е можел да лети само на къси разстояния заради огромния гребен на главата си.

Намереният скелет разкрива, че този вид птерозавър вероятно е можел да лети само на къси разстояния заради огромния гребен на главата си.

© Илюстрация: Виктор Бекари

Отлично запазени останки на същества, живели преди милиони години, са изкопани през 2013 г. от кариера в платото Арарипе, щата Сеара, Североизточна Бразилия. След като става ясно, че това не са обикновени камъни, хиляди варовикови плочи са скрити в бъчви и натоварени на камиони, за да бъдат изнесени контрабандно от страната. Вместо това, акция на полицията с кодовото наименование „Операция Мюнхен“, осуетява незаконния износ и изпраща близо 3 000 скални късове на университета в Сао Пауло.

Сред реликвите има причудливо крилато влечуго, високо около 1,2 м с челюст, подобна на птичи клюн и голям гребен на главата. Учените съобщават, че това е първият почти напълно запазен скелет на птерозавър от вида Tupandactylus navigans, който е живял в началото на период креда, преди около 110 милиона години.

„Виждала съм много изключителни, добре запазени птерозаври в Бразилия и в чужбина, но екземпляри като този, който е почти цял, със запазване на меки тъкани, почти няма. Това е като да спечелиш от лотария“, казва Фабиана Родригес Коста, палеонтолог от Федералния университет на Сао Пауло и съавтор на изследването.

Видът е описан за първи път през 2003 г. от немски и английски учени, които разполагат с два черепа. Но това е първият път, когато палеонтолозите имат възможност да изследват и останалата част от тялото на животното, включително меки тъкани, шийни прешлени, крилото и краката му. Според тях, проучването би могло да помогне за решаване на дебата за това как гигантските гребени са повлияли летателните способности на тези влечуги.

Древните властелини на небето

Птерозаврите са близки родственици на динозаврите и са живели заедно с тях. Но докато динозаврите процъфтяват на сушата, птерозаврите властват в небето. Те съществуват съвместно от края на периода триас (преди повече от 200 милиона години) до края на периода креда (преди 66 милиона години). И двете групи изчезнат, след като Земята е ударена от астериод.

Птерозаврите нямат живи потомци, за разлика от динозаврите. Изключително редките и фрагментирани вкаменелостите на птерозаври, са единственият прозорец към живота на тези праисторически летящи същества.

Деликатните им кости се запазват трудно. Обикновено палеонтолозите попадат на останки от птерозаври във вид на седименти, на дъното на езера или морета. Меката кал бързо “поглъща” труповете, а ниските нива на кислород ограничиват разлагането им.

​Платото Арарипе в Бразилия​

Бразилското плато Арарипе някога било покрито със солени лагуни. Днес обаче то е сух район с преобладаваща ниска растителност. Това го превръща в съкровищница на вкаменелости, погребани в слоевете варовик. Всъщност 27 от 110 известни вида птерозаври идват от този район.

„Отваряте камъка, сякаш отваряте книга, и вътре в тези страници откривате вкаменелости“, казва палеонтологът Фелипе Лима Пинейро от Федералния университет в Пампа, Сао Габриел, Бразилия.

За съжаление обаче, “незаконната търговия с изкопаеми е сериозен проблем. Вкаменелостите често се озовават при чуждестранни купувачи вместо в бразилските музеи и изследователски институции”, казва още Пинейро.

Праисторическият гребен

Погребана във варовикови блокове, тази вкаменелост е първият почти изцяло запазен скелет на вид птерозавър, описан за първи път през 2003 г.

Погребана във варовикови блокове, тази вкаменелост е първият почти изцяло запазен скелет на вид птерозавър, описан за първи път през 2003 г.

© Илюстрация: Виктор Бекари

През 2014 г., когато екземплярът от Tupandactylus navigans пристига в университета в Сао Пауло, скелетът му е зазидан в общо шест варовикови плочи с бежов цвят. Виктор Бекари, аспирант и водещ автор на изследването, пръв забелязва, че гребенът на птерозавъра представлява почти три четвърти от черепа му. „Той е толкова огромен за размера на животното, колкото и опашката на пауна“, казва той.

Според учените, които описват Tupandactylus navigans през 2003 г., гребенът прилича на ветроходни платна, действащи като задвижваща система при излитане. Те си представят животно с къса шия и сухожилия, които съединяват шийните прешлени.

С наличието на пълния скелет, Бекари и колегите му успяват да проучат способността на животното да лети. Екипът генерира триизмерен модел на скелета с помощта на компютърна томография (КТ). Оказва се, че Tupandactylus navigans са имали дълга шия, дълги крака и сравнително къси крила. Това означава, че влечугото се е справяло по-добре ходейки на земята, отколкото летейки в небето. Вероятно екстравагантният гребен е имал роля в размножителния процес, но е позволявал само кратки полети, например за бягство от хищници.

Но гребенът озадачава изследователите с нещо друго.

Известно е, че друг вид птерозавър, известен като Tupandactylus imperator, е живял заедно с Tupandactylus navigans. Първият, който има още по-голям гребен, споделя подобна форма на главата с Tupandactylus navigans. Въпросът е това мъжки и женски екземпляри на един и същи вид ли са?

“Ако открием цял скелет на Tupandactylus imperator, той ще ни помогне да разберем”, казва Пинейро. Може би варовикът в района на Арарипе ще предложи още вкаменелости, разкривайки допълнителни тайни за живота на тези загадъчни влечуги.

Засега, благодарение на полицейската акция, учените и широката общественост имат възможността да видят Tupandactylus navigans със собствените си очи. Неговият забележителен скелет е изложен в Музея на геологията в Сао Пауло през 2017 г.

Галерия | Откриха стотици яйца на птерозаври

Вижте 4 снимки