Учените току-що откриха нов динозавър - с по-малки "ръчички" от Т-рекс

Наука • •

Новооткритият месояден динозавър дебнел из Южна Америка преди 70 милиона години, по време на периода креда, установява ново проучване.

Палеонтологът Диего Пол анализира модел на черепа на Koleken, наскоро открит хищник от късната креда.

Палеонтологът Диего Пол анализира модел на черепа на Koleken, наскоро открит хищник от късната креда.

© Люджан Агусти

Докато претърсват аржентинската формация La Colonia за нови вкаменелости на динозаври, палеонтолозите забелязват кост от пръст на крак, стърчаща от древната скала. При разкопаването на костта, те откриват нов динозавър - хищник, бродил из праисторическата Патагония няколко милиона години преди ударът на астероида да запрати креда към огнения ѝ край.

Новият динозавър се оказа хищник с къса муцуна, известен на специалистите като абелизаврид. Диего Пол, палеонтолог от Аржентинския палеонтологичен музей и колегите му наричат динозавъра Koleken inakayali, в знак на почит към Инакаял (Inakayal), починал вожд от местния народ теуелче от Източна Патагония, и от име на техния език теушен, което означава „идващ от глина и вода ”.

Компютърна илюстрация показва как може да е изглеждал новооткритият динозавър Koleken.

Компютърна илюстрация показва как може да е изглеждал новооткритият динозавър Koleken.

© Габриел Диас Янтен

Пол, изследовател на National Geographic, и колегите му откриват Koleken като част от усилията за разбиране на еволюцията на динозаврите преди масовото изчезване, което променя завинаги биоразнообразието на Земята преди 66 милиона години. Към днешна дата повечето от това, което знаем за последните дни на динозаврите, идва от сравнително малка част от Северна Америка. Находки като Koleken в Патагония разкриват как динозаврите са продължили да се развиват и процъфтяват през няколко милиона години преди това масово изчезване.

Проучвайки скалите след откриването на първата кост, Пол и колегите му се връщат на мястото с надеждата да намерят още. „Открихме, че има вкаменелости точно под повърхността, откъдето идват всички тези кости“, казва Пол, чието изследване е публикувано в Cladistics. Екипът внимателно събира черепни кости от мястото, както и различни части от гръбначния стълб, бедрата и крайниците на теропода.

„В лабораторията, открихме, че целият заден край на Koleken е запазен в перфектна артикулация“, казва Пол. Част от гръбначния стълб, бедрата и пълните крака бяха сраснали, което намекваше, че динозавърът е бил погребан и запазен, преди тялото да се разложи и частите му да се разпръснат.

Намирането на кости на динозаври, все още съчленени една с друга, е сравнително рядко, особено като се има предвид колко седимент е бил необходим, за да се погребе и запази животно, което може да е било с дължина над 6 м.

Тогава обаче все още не става ясно, че Koleken е нов динозавър. Десетилетия по-рано, през 1985 г., палеонтолозите кръщават хищник от същата геоложка формация с името Carnotaurus.

Месоядното животно бързо се превръща в динозавърска знаменитост, характеризиращо се с триъгълни рога, стърчащи над всяко око. При внимателна проверка обаче Пол и колегите му не откриват никакви следи от рога или други издайнически черти като при Carnotaurus, което показва, че костите на животното, което са открили, принадлежат на вид, който никой не е виждал преди.

Техници изучават фосилизирани прешлени и бедрена кост на Koleken.

Техници изучават фосилизирани прешлени и бедрена кост на Koleken.

© Мария Агустино

Малки ръчички и смъртоносна захапка

„Намирам аргументите на авторите за много убедителни“, казва Маурисио Серони, палеонтолог от Аржентинския природонаучен музей “Бернардино Ривадавия”, който не участва в новото проучване.

Това е така, защото разликите между видовете са ясни: носните кости на Koleken и Carnotaurus, например, лесно се различават една от друга, а липсата на широки рога над очите при Koleken е друг белег, който ги отличава.

Не е известно дали Koleken и Carnotaurus са живели по едно и също време. Формацията La Colonia обхваща около пет милиона години, което означава, че двете месоядни животни може да са били съвременници или да са били разделени от милиони години. Независимо от това, откриването на Koleken предоставя на Пол и колегите му повече информация за това как късомуцунестите абелизавриди са се справяли в края на креда.

Тези месоядни животни процъфтявали в голяма част от Южното полукълбо, от Carnotaurus в Аржентина и Rugops в Нигер до Majungasaurus в Мадагаскар. Докато тиранозаврите били широко разпространени в Северна Америка и Евразия, абелизавридите били сред най-разпространените и разнообразни месоядни животни на южните континенти. Абелизавридите процъфтяват заедно с големите завроподи: тревопасното животно с дълга шия Titanomachya от същата формация, именувано от Пол и колеги по-рано тази година, може да е било плячка за Koleken.

„Абелизавридите са сред най-забележителните и завладяващи месоядни животни от креда, с уникална променливост в черепните орнаменти като гребени и рога“, казва Пол.

Приживе ръцете на абелизавридите едва са се подавали от тялото, казва Федерико Аньолин, палеонтолог в аржентинския музей, който също не участва в новото изследване.

Абелизавридите имали плоски, дълбоки черепи, дебели вратове и яки крайници. Раменните им кости били масивни, но "ръчичките" им били изключително къси с множество малки пръсти, очевидно безполезни при каквато и да е форма на улавяне на плячка и все пак някак доста гъвкави. „Все още не знаем за какво са използвали предните си крайници“, казва Пол.

Семейни връзки

Още по-странно е, че абелизавридите са били тясно свързани с друга група динозаври от Южното полукълбо, наречени ноазавриди. За разлика от наабитите абелизавриди - мускулести хищници от засада, ноазавридите били по-малки и хилави, предпочитайки дребна плячка или дори растения.

„Те са толкова различни един от друг, че е смешно, че са близки роднини“, казва Пол.

Откриването на Koleken предоставя възможност на Пол и колегите му да проучат еволюционната история на двете линии и да разберат как тези динозаври са станали толкова различни, след като са се разделили от общ прародител през юрския период.

Учените откриват, че абелизавридите като Koleken и ноазавридите започват бързо да развиват различни планове на тялото между късната част на юра и началото на креда. Серони казва, че е от значение кога двете групи динозаври са започнали да се разминават, въпреки че са толкова близки роднини.

Ноазавридите претърпяват промени в задните си крайници и тялото, докато черепите на абелизавридите бързо се развиват в ниски, орнаментирани, силно месоядни форми като тези на Carnotaurus и Koleken. Абелизавридите също развили разнообразен набор от форми на черепи, отбелязва Аньолин, докато останалите части от телата им останали относително сходни при двата вида.

Вкаменелостите от този период от време все още са рядкост, но откриването на Koleken помага на експертите да се ориентират по-добре къде да търсят тези ключови преходни вкаменелости. „Със сигурност трябва да продължим да търсим тероподи от тези периоди“, казва Пол, „за да разберем повече за тези ключови моменти.“