Спускане в една от най-дълбоките пещери на Земята

Природа • •

В продължение на десетилетия някои от най-добрите пещерняци пристигат в Мексико, за да изследват системата Чеве - лабиринтът в планината.

След стръмно подземно изкачване пещернякът Кори Хакли открива огромен проход, показан тук окъпан в светлина.

След стръмно подземно изкачване пещернякът Кори Хакли открива огромен проход, показан тук окъпан в светлина.

© Каша Биернацка

През един безоблачен пролетен ден в Южно Мексико следвам четирима пещерняци над хълм, осеян с борови дървета, надолу по 49 черни стъпала през тревисто поле. Приближаваме се до извисяваща се скална стена, част от планината, толкова огромна, че е трудно да се обхване с поглед. Но това, което ме води тук, както и 69 спелеолози от световна класа от девет държави, се крие в основата ѝ.

Отвъд цепнатината, врязваща се ниско в скалната стена, се намира системата Чеве (Sistema Cheve) – претендент за титлата “най-дълбоката пещера на Земята”.

Когато геоложката катедрала се открива напълно пред нас, дочувам тихото възклицание на Кори Хакли, пещернякът точно пред мен. Това е петата му година, в която изследва Чеве, а величието ѝ все още го изпълва с благоговение. „Мащабът на това място е невъобразим“, казва Хакли, който изследва пещери от около 10-годишен. „Мисля, че това място е неземно!“

Хакли става неспокоен през последните няколко дни, принуден да стои в базовия лагер за превантивна карантина за COVID-19. Той нарича глъчката наоколо „задушаваща“ – понятие, с което някои биха описали вътрешността на пещера. Но за Хакли и другите пещерняци, тези дълбини са всичко друго, но не и задушаващи.

За тях те са пределът на полетата за изследване.

Внушителната дължина на Чеве (Cheve) изисква от пещерняците да останат под земята в продължение на дни до седмици. Когато равните места за спане са ос...

Внушителната дължина на Чеве (Cheve) изисква от пещерняците да останат под земята в продължение на дни до седмици. Когато равните места за спане са оскъдни, някои от тях връзват хамаци между скалите.

© Каша Биернацка

През 1990 г. изследователи пускат зелена боя в поток, вливащ се в пастта на Чеве. Те проследяват оцветената вода, бълбукаща близо до основата на планината, на около 4 км надолу от най-високия известен вход на пещерата по това време на годината. Ако можеха да ползват за ориентир дължината на водната отсечка, Чеве щеше да бъде обявена за най-дълбоката пещера в света, надминавайки сегашния рекордьор пещерата Верьовкина в Абхазия, Грузия.

А това е примамлива възможност, която привлича изследователи от цял свят десетилетия наред, като тази експедиция от 2021 г. е най-мащабната досега. Под ръководството на изследователя на National Geographic Бил Стоун, екипът от спелеолози направи повече от 1500 кумулативни нощи (натрупани сумарно) под земята и открива над 19 км неизследвани проходи. (1)

1. През 2021 г. най-дълбоката точка на Чеве е измерена на дълбочина 1536 м. Това я прави втората най-дълбока известна пещера в Америка, и 11-ата най-дълбока пещера в света. Настоящият рекордьор е пещерата Верьовкина в Абхазия, Грузия, с дълбочина 2212 м.

Миколай Харашимович, член на екипа, разпуска, като се потапя в подземната река след дълъг ден на пренасяне на екипировка през пещерата.

Миколай Харашимович, член на екипа, разпуска, като се потапя в подземната река след дълъг ден на пренасяне на екипировка през пещерата.

© Каша Биернацка
Кейти Греъм и Колин Магий подреждат екипировката, покрита с кал, преди да се опитат да се изкачат в Хармъни Хол – проход близо до най-далечната точка...

Кейти Греъм и Колин Магий подреждат екипировката, покрита с кал, преди да се опитат да се изкачат в Хармъни Хол – проход близо до най-далечната точка на изследване.

© Каша Биернацка

За първи път срещам Стоун, когато той излиза на повърхността след повече от две седмици в дълбините – това е едно от многото му спускания в Чеве от 1988 г. насам. Внушителен по ръст и поведение, Стоун ме пита дали вече съм посещавала пещерата. Разказвам му за спускането си заедно с член от неговия екип.

Наблюдавах Рейли Блекуел, която се движи през Чеве с увереността на танцьорка, познаваща отлично стъпките, които изпълнява. Бяха изминали едва 10 минути, когато стигнахме до първото рязко спускане в пещерата, в участък, където се закачихме към въже, дълго километри, донесено и обезопасено от пещерняците, и тръгнахме надолу. Веселите призиви на Блекуел отекваха в тъмнината, докато се движехме през изпопадали скали и издадени стени, и така до пристигането ни в основата на водопада Анхел, дълбок около 305 м. Точно отвъд него се намираше първият от петте лагера, създадени от екипа.

Докато разказвам на Стоун за онзи ден, по лицето му се изписва лукав поглед. „Това е само върхът на айсберга“, казва той. „Лагер 1 е детска площадка.

Отвъд Лагер 1, Харашимович се движи в предизвикателен участък, наречена "Стълбата на сьомгата", заради сходството си с препятствията, които...

Отвъд Лагер 1, Харашимович се движи в предизвикателен участък, наречена "Стълбата на сьомгата", заради сходството си с препятствията, които сьомгата трябва да преодолее, плувайки нагоре по течението, за да хвърля хайвера си.

© Пабло Дурана

Пещерняците следват сложен лабиринт през вътрешността на планината. Издълбани от реки в продължение на милиони години, някои проходи са достатъчно големи, за да поберат Боинг 747. Други са толкова стеснени, че спелеолозите могат да преминат само след като напълно издишат въздуха от дробовете си, за да компресират обема на гръдния си кош.

Тъй като екипът на Стоун изпитва пределите на човешките възможности за изследване, насочвайки се към рекордни дълбочини и събирайки картографски данни по пътя, другарството и работата в екип са от съществено значение. До края на сезон 2021 г. най-далечният и най-дълбокият лагер се намираше на близо 12 км или около пет дни път от най-близкия вход. Само най-опитните стигат тук. Други търсят по-лесни маршрути. Но всички трябва да пренесат тежка екипировка и провизии от богати на енергия храни, за да заредят лагерите. За всяка хапка под земята „цяла верига от хора са платили с потта си“, казва Стоун.

Различни есенни цветове рисуват образуванията в участъци от калциев карбонат до деликатни кристални храсти.

Различни есенни цветове рисуват образуванията в участъци от калциев карбонат до деликатни кристални храсти.

© Каша Биернацка

Хората в Чеве посочват различни причини за своята отдаденост на пещернячеството. Мнозина са водени от „ненаситно любопитство“, казва Блекуел. Тя и Хакли използват израза “натрапчив импулс”, за да опишат желанието си да търсят нови проходи. Но търсенето може да бъде и обезсърчително.

Хакли и неговата приятелка Бев Шейд си спомнят мрачен момент през 2017 г., когато търсят път през една пещера. Макар че е кръстен на живописен мексикански плаж, в действителност (типично за ироничния хумор на пещерняците) представлява тясна цепнатина, откъдето водата и калта ги хвърлят от дупка в тавана. Хакли си спомня, че Шейд, покрита с мръсотия, се обръща към него, за да му каже: „Понякога се чудя защо нямам друго хоби, като гледането на птици“.

Такива моменти създават незаличими връзки между пещерняците, които проличават отлично в шегите им, като тези, които Хакли и Шейд разменят помежду си, докато разказват своята история.

Сталактит и сталагмит почти се докосват в участък от новооткрит проход, който заобикаля част от предишния маршрут на екипа, съкращавайки времето на пр...

Сталактит и сталагмит почти се докосват в участък от новооткрит проход, който заобикаля част от предишния маршрут на екипа, съкращавайки времето на прехода.

© Каша Биернацка
В експедицията през 2021 г. пещерняците се впуснаха по-дълбоко от всякога в Чеве и откриха зали със зашеметяващи образувания, като тези.

В експедицията през 2021 г. пещерняците се впуснаха по-дълбоко от всякога в Чеве и откриха зали със зашеметяващи образувания, като тези.

© Каша Биернацка
Искрящ масив от кристали очертава пещерната зала.

Искрящ масив от кристали очертава пещерната зала.

© Каша Биернацка
Изящно разклонените арагонитни образувания обикновено растат в проходи, където има въздушно течение - знак за пещерняците, че тунелът продължава и не...

Изящно разклонените арагонитни образувания обикновено растат в проходи, където има въздушно течение - знак за пещерняците, че тунелът продължава и не е задънена улица.

© Каша Биернацка

Сплотеността е голяма част от това, което прави Шейд отдадена в продължение на около 30 години, откакто се изправя пред първото си пещерно предизвикателство в нейния роден град Остин, Тексас, когато е на 16 години. Казва, че намира спокойствие под земята, „далеч от хаоса на ежедневието“.

За много пещерняци това всъщност е “да прегърнеш живота истински”. По време на еднодневна експедиция с цел проучване на други входове на Чеве, трима от членовете на екипа намират яма, чието ехо им обещава голяма дълбочина, и нетърпеливо се спускат докъдето им позволява въжето. Връщат се часове по-късно, треперещи от вълнение. Казват, че отвъд техния обсег има още повече проходи за изследване. „Ето защо правя това точно тук“, казва пещернякът Майк Фрейзър.

Що се отнася до рекордите, това “е почти безсмислено”, казват много от спелеолозите. Защото “винаги ще има още една най-дълбока пещера в света“, казва Шейд. „Всички ние просто се опитваме да направим нещо заедно. Нещо, което никой от нас не би могъл да направи сам.”