Спорната продажба на "Големия Джон" - най-големият трицератопс в света

Наука • •

Най-големият трицератопс в света беше продаден за 7,7 милиона долара по време на търг. Това предизвиква опасения сред експертите относно бъдещите покупки на фосили на динозаври, което може да ги направи недостъпни за науката.

Аукционерът Александър Гикело наблюдава търга на изкопаемия трицератопс, известен като "Големия Джон". На 21 октомври Big John беше продаден...

Аукционерът Александър Гикело наблюдава търга на изкопаемия трицератопс, известен като "Големия Джон". На 21 октомври Big John беше продаден на анонимен купувач от САЩ за 7,7 милиона долара.

© Снимка: Мишел Ступак

През 2014 г. Уолтър Щайн проучва ранчо в окръг Пъркинс, Южна Дакота, когато се натъква на покрити с корени кости, подаващи се от ерозиращ хълм. Щайн осъзнава, че гледа рогата на трицератопс и въпреки изветреното състояние на рогата, става ясно, че те принадлежат на голям екземпляр. (Изветрянето и ерозията са основни сили на разпад на вкаменелости)

Щайн, който е основател на PaleoAdventures, фирма от Южна Дакота чиято дейност е изкопаване на фосили с търговска цел, кръщава вкаменелостите „Големия Джон“ ( Big John) на името на собственика на ранчото, където прави откритието. В продължение на шест години той пази трицератопса с надеждата да бъде купен от американски музей, но това така и не се случва. Затова през 2020 г. Щайн продава фосила на италианска фирма, която да го подготви за търг. С много (медиен) шум и на умопомрачителната цена от $7,7 милиона долара (6,65 милиона евро) миналия месец вкаменелостта е продадена на анонимен купувач. Големият Джон се превръща в голяма сделка. И налива масло в огъня на и без това ожесточения дебат между учени, аукционери, палеонтолози-търговци и частни собственици на земя.

Големият Джон е най-новата вкаменелост, която се продава за милиони долари. Преди малко повече от година, важен за науката скелет на T. Rex (Tyrannosaurus), наречен Стан, е продаден на анонимен купувач на търг за 31,8 милиона долара - най-високата цена, плащана някога за вкаменелост. Някои учени се притесняват, че растящите цени на древни кости биха могли да запратят следващите открити вкаменелости в частни колекции, което да попречи на изследователите да проучват безценните останки.

Реконструираният череп на Големия Джон, с големина от 155 см, е с няколко сантиметра по-голям от всеки череп на трицератопс, документиран в научната литература. Това донася на този динозавър място в „Книгата за рекорди на Гинес“.

На 21 октомври, базираните в Париж аукционни къщи Binoche et Giquello и Hôtel Drouot продават Големия Джон от името на италианската фирма за вкаменелости Zoic за най-високата цена, плащана някога на европейски търг за вкаменелост – и най-високата цена, плащана някога на търг за изкопаемо същество, различно от тиранозавър Рекс.

Макар че е необичайно да се намери череп на трицератопс заедно със скелета, какъвто е случаят с Големия Джон, това се случвало и преди. В този случай има запазени 75 % от черепа и 60 % от пълния скелет, а качеството на костите му варират от красиво запазени до изветрени. Сглобената и монтирана вкаменелост демонстрира елегантната фигура на животното, с интригуваща рана на врата, заздравяла в рамките на живота му. Все пак, находката е важна "като се помисли колко полезна би била за науката“, казва Денвър Фаулър, уредник на музея на динозаврите Badlands към музея "Дикинсън" в Северна Дакота.

От научна гледна точка фактът, че Големият Джон има най-големия известен череп сред документираните трицератопси, е „по принцип безсмислен“, смята Якопо Бриано, собственик на галерия и експерт по естествена история, който работи с Binoche et Giquello за насърчаване на продажбата на Големия Джон. „С какво допринася за науката или познанията за динозаврите това, че е най-големият?” Но като обект на продажба за частни колекционери, добавя той, „това променя играта“.

Истинската стойност на вкаменелостите

Големият Джон е един от повече от 100 известни вкаменелости на трицератопс, който е сред най-често срещаните динозаври, откривани във формацията Hell Creek в западната част на Северна Америка. (Hell Creek се простира през части от Монтана, Северна Дакота, Южна Дакота и Уайоминг.)

В Съединените щати изследователите могат да събират вкаменелости върху милиони акра федерална земя, само с разрешението на правителството. А откритите останки трябва да се съхраняват в институции, ползващи се с обществено доверие, като музеи. Въпреки това, вкаменелостите, откривани на частна земя, включително Големия Джон, принадлежат на собственика на земята и могат да бъдат търгувани законно.

САЩ са една от малкото страни, които позволяват този вид търговия. В Албърта, Канада, например, вкаменелостите, открити на територията на провинцията, не могат да бъдат изнасяни съгласно закон от 70-те години на XX век, който определя вкаменелостите като част от природното наследство на Албърта. Законът идва като правен отговор на десетилетия на изнасяне на вкаменелости от провинцията от страна на чужди музеи. Други богати на вкаменелости страни, като Бразилия, Китай и Монголия, имат подобни закони, въпреки че нелегалната търговия на вкаменелости в тях процъфтява.

Учените палеонтолози имат различни гледни точки относно законната търговия с вкаменелости - от неохотно приемане до твърдо противопоставяне. Джесика Теодор, палеонтологът от университета в Калгари, Албърта и президент на Обществото на палеонтологията на гръбначните животни (SVP), което представлява палеонтолозите по целия свят, казва, че се притеснява, че търговете превръщат вкаменелостите в луксозни колекционерски стоки и допълнително легитимират световната търговия с изкопаеми.

„Разбирам желанието да гледам вкаменелостите, да притежавам вкаменелостите… Всяко дете, което някога е искало да бъде палеонтолог, е искало това“, казва тя. „Но реалността е, че те (вкаменелостите) не са безкрайни... Искаме да научим възможно най-много от тях и начинът да направим това е като ги имаме в музеи, където всеки може да ги види и всеки може да ги изучава.“

От хълмовете на Южна Дакота до аукционните къщи на Париж

Големият Джон умира преди около 66 милиона години и остава да почива в древна заливна низина, която в крайна сметка се озова под частно ранчо на около 112 км североизточно от Рапид Сити, Южна Дакота. Трицератопсът стои там необезпокояван, докато Щайн не се натъква на рогата му.

Той казва, че постоянно търси нови частни ранчота, в които да копае, като сключва сделки със собствениците на земя за разрешение да работят върху техния имот. През 2014 г. той се среща със собственик на ранчото, където открива Големият Джон. Собственикът казва, че за 50 години нито един учен палеонтолог или комерсиален палеонтолог не е поискал да копае в земята му.

А докато Щайн и колегите му копаят в склона на хълма, става все по-ясно, че качеството на костите е много добро. Екипът взема проби и анализира скалните слоеве, в които е погребан трицератопсът. В същото време внимателно картографира и заснема мястото – критични подробности за всякакви бъдещи академични изследвания или търговски продажби. „Изкопаването на скелет на динозавър не е и никога не трябва да е свързано с лов на трофеи“, казва Щайн.

Въпреки внимателното документиране на откопаването на Големия Джон, Щайн се затруднява с намирането на купувач сред американските музеи, отчасти защото продава нереставриран екземпляр, до голяма степен покрит със скали и най-различни други пластове. Който и да купи Големия Джон, ще трябва със собствени усилия да възстанови огромния скелет на трицератопса. Много музеи имат ограничени бюджети и съоръжения за съхранение, а също така може да не са склонни да се ангажират с комерсиални палеонтолози, казва Щайн.

През 2020 г. Флавио Бакия, директор на Zoic, аукционът, която продава Big John, се съгласява да го купи от Щайн за няколкостотин хиляди долара.

Фосилът пристига в централата на Zoic в Триест, Италия, на два транша: единият през ноември 2020 г., другият през януари 2021 г. И действително, процесът по внимателното отстраняване на скалата от костите на трицератопса и сглобяването на скелета и монтирането му е сложен и продължителен.

Но колкото повече се събира скелета на Големия Джон, толкова повече специалистът по аукциони на изкопаеми харесва това, което вижда. Бриано редовно си сътрудничи с Bacchia на търгове на динозаври, като поема водеща роля в наддаванията. Поразен от размера на черепа на Големия Джон, Бриано осъзна, че „имахме нещо напълно ново за търговете с вкаменелости“.

Фактът, че черепът на Големия Джон може да претендира за титлата "най-големия откриван някога", е от полза за бъдещата му продажба.

Федерико Фанти, палеонтолог от Университета в Болоня и изследовател на National Geographic, изпраща един от своите студенти в Zoic като стажант, след като научава, че аукционната къща купува Големия Джон. Докато трицератопса излиза от каменния си костюм, ученикът на Фанти измерва черепа му и го сравнява с две ключови находки измежду десетки черепи на трицератопс. Резултатът: Големият Джон е с няколко сантиметра по-дълъг от останалите.

Работата на студента ще бъде последвана от бакалавърска теза, казва Фанти, но тя може никога да не излезе в официално научно списание, тъй като изданията стават все по-предпазливи към публикуването на изследвания, базирани на вкаменелости от частни колекции. Въпреки това, Фанти казва, че си струва да се съберат данни за Големия Джон преди законната му продажба. „Ако учен има възможност да провери, види и запише за науката данните на екземпляра, това е по-добре от нищо“, казва той. „Имам измервания, снимки и 3D модели на Големия Джон, и те са достъпни за науката.”

Докато работата по Големия Джон продължава, интересът на местните жители нараства. На 30 юли Zoic показа напълно монтираната вкаменелост във временна сграда на централния площад на Триест. Бакия казва, че в рамките на три дни хиляди хора се стичат, за да видят Големия Джон. Има и много, много деца, които се снимат с трицератопса.

След това Бриано организира пренасянето на Големия Джон до елитен квартал в Париж, където е изложен на витрините на бивш магазин на Gucci през септември 2021 г. А сериозната рекламна кампания и постоянното медийно отразяване увеличават популярността на динозавъра. Всичко това води до безпрецедентна активност по време на търга.

Потенциалните участници в търга започват да се появяват седмици по-рано, което е необичайно за търговете за изкопаеми, казва Бриано. Мнозина изразяват интерес към скулптурната красота на фосила. „Това е изкуство на Бог“, казва Бакия.

Най-накрая идва и 21 октомври - денят на дългоочакваното наддаване. Според Бриано първоначално се включват няколко холивудски знаменитости, едно от най-богатите семейства в Япония, както и други потенциални купувачи от САЩ и Европа.

За по-малко от половин час наддаването се ограничава само до Джуан Ривърс. В момента Ривърс, който живее в Париж, казва, че е „очите и ушите” на негов дългогодишен приятел, чието име отказва да назове и който иска да направи “Големия Джон” част от колекцията си от предмети на изкуството. По-рано тази година самият Ривърс се пенсионира като вицепрезидент на тематичния парк „Царство на животните“ на Walt Disney World.

Най-големият трицератопс

След търга някои от хората, които са свързани със седемгодишното пътуване на Големия Джон, остават със смесени чувства относно продажбата.

„От една страна се радвам, че скелетът най-накрая беше напълно подготвен, реконструиран и монтиран. Италианците свършиха добра работа, като го изложиха и показаха на публиката. Много малки деца в Европа имаха възможността да видят истински трицератопс отблизо и това е страхотно нещо“, казва Щайн. „От друга страна, очевидно ми е тъжно да е част от частна колекция и да се надявам, че новите собственици може да го изложат в музей или поне на показ, така че и другите да имат възможност да се насладят и да се поучат от него.”

Комерсиалните палеонтолози в САЩ отдавна твърдят, че техният бизнес изважда важни вкаменелости наяве, защото мотивът за печалба насърчава повече хора да копаят. Най-реномираните от тези фирми изкопават и подготвят фосили по високи стандарти и се свързват с музеи и изследователи, когато откриват вкаменелости с ясно научно значение.

Бриано твърди, че придържайки се към строги законови стандарти, публичните търгове предоставят на колекционерите надеждна алтернатива на незаконното изкопаване на вкаменелости. Щайн добавя, че без легален пазар за вкаменелости, някои вкаменелости на частна земя изобщо няма да бъдат изкопани поради липсата на финансови стимули. Това означава, че такива вкаменелости никога няма да получат шанс да влязат в музей. „Няма начин да спрете естествените процеси на изветряне и ерозия“, така че “важните скелети ще изгният с времето и ще бъдат загубени както за науката, така и за частните колекционери”, казва той.

Обществото на палеонтологията на гръбначните животни, от своя страна, остава слептично относно изучаването на частни вкаменелости от опасения, че на изследователите и обществеността няма да бъде гарантиран достъп до тях. Месец преди търга на Големия Джон, Организацията изпраща писмо до Hôtel Drouot с молба да ограничи участниците в търга до публични изследователски институции, но аукционистите отговарят, че продажбата не може да бъде ограничавана, казва Теодор.

Въздействието на търговията с вкаменелости върху науката ще зависи до голяма степен от това къде се появяват вкаменелостите. Повечето комерсиални палеонтолози в САЩ фокусират усилията си върху добре проучената Hell Creek Formation, където вкаменелостите са сравнително изобилни. Въпреки това, в границите на частна земя към други региони, като Западна Монтана, вкаменелостите са много по-редки. И е по-вероятно да бъдат от значение за науката.

Най-голямата пречка според Фаулър, е огромното несъответствие между високите цени на търговете за останки от динозаври, и какво биха могли да направят тези пари, ако бъдат изразходвани за наука. Годишният бюджет за теренна работа на Фаулър е 19 000 долара. И с тях той успява да свърши не малко. По-рано това лято дори успява да извади скелет на тиранозавър от труднодостъпно поле с помощта на хеликоптер.

За парите, които един колекционер плаща за Големия Джон, Фаулър би могъл да събере огромни количества данни за бъдещи проучвания и открития. „Мога да ви изровя 50 трицератопса”, казва той.