Защо не трябва да изпадаме в паника заради варианта Omicron?

Наука • •

Новият вариант на COVID-19, наречен Omicron, предизвиква безпокойство, тъй като има голям брой мутации и се разпространява бързо. Но експертите казват, че ваксините и маските все още са най-добрата защита, с която разполагаме.

Пасажери, облечени с лични предпазни костюми от главата до петите, се регистрират за полета си на международното летище Куала Лумпур на 29 ноември 202...

Пасажери, облечени с лични предпазни костюми от главата до петите, се регистрират за полета си на международното летище Куала Лумпур на 29 ноември 2021 г. Страните по целия свят отново затварят границите, за да ограничат разпространението на новия вариант на COVID-19, наречен Omicron.

© Фотограф: Мохд Ирфан

Още преди да бъде регистриран, експертите отправят предупреждения, че районите с ниски нива на ваксиниране могат да спомогнат SARS-CoV-2 да се развива по-бързо, а това вероятно ще доведе до по-заразни или устойчиви мутации.

И ето че миналата седмица СЗО нарече новия вариант Omicron. Той е класифициран като обезпокоителен, наред с вариантите Alpha, Beta, Gamma и Delta. Omicron е открит в Южна Африка, където само 23 % от населението е ваксинирано. Донякъде това се дължи на факта, че повечето доставки на ваксини се насочват към Северна Америка и Европа. Все пак, към момента повечето случаи на заразяване с новия вариант са леки. Също така, още не е известно дали Omicron е устойчив на ваксините и дали е по-опасен от Delta.

Предварителни данни от Южна Африка предполагат, че Omicron може да се предава по-лесно от предишните варианти. Положителните случаи в провинция Гаутенг, където Omicron е открит за първи път на 9 ноември, са се увеличили от по-малко от 1 % до повече от 30 % сред събраните проби през последните три седмици. Сега той съставлява 76 % от всички случаи в Южна Африка, което го прави най-разпространеният вариант в страната.

„[Това е] напомняне, че имаме този нов вариант в резултат на неуспех да контролираме инфекциите“, казва Рави Гупта, клиничен микробиолог от Университета в Кеймбридж, който е един от водещите световни изследователи на COVID-19.

Omicron споделя много ключови мутации с предишни обезпокоителни варианти, но също така има не малко нови мутации на шиповия (спайк) протеин. В района на откриването му, вариантът има общо 32 мутации. Учените се опасяват, че големият им брой може да намали способността на антителата да го неутрализират, правейки ваксините по-малко ефективни.

Към момента с Omicron са диагностицирани едва около 1000 души. Учените разполагат с много малко проби, което ги затруднява да направят твърди заключения относно заразността на Omicron и дали причинява по-тежко заболяване.

При лабораторно изследване се установява, че антитела, взети от хора, които най-напред са се заразили, а след това са се и ваксинирали, са били в състояние да неутрализират Omicron. Това предполага, че бустер доза от иРНК ваксина все още може да осигури стабилна защита срещу Omicron.

Omicron „е причина за безпокойство, а не причина за паника“, каза президентът на САЩ Джо Байдън на брифинг в понеделник. „Най-добрата защита срещу този нов вариант или който и да е от другите, е да се ваксинирате напълно и да получите бустер.“

Засега „имаме всички индикации, че ваксините все още са ефективни за предотвратяване на тежки заболявания и/или усложнения“, казва и Иън Сан, специалист по инфекциозни болести в Университета на Витватерсранд в Йоханесбург, Южна Африка.

Обезпокоителните мутации на Omicron

Когато човек се сблъска с вируса SARS-CoV-2, имунните му клетки произвеждат антитела, които се насочват към шиповия протеин - частта, която вирусът използва, за да се прикрепи към човешките клетки и да ги зарази. Но когато антителата се свържат с протеина, те го блокират и вирусът не може да навлезе в клетката.

32-те мутации, които се появяват в спайк протеина на Omicron се подреждат в три групи според това как променят функцията на шиповия протеин, казва Оливие Шварц, вирусолог и имунолог от Института Пастьор във Франция.

Първата група мутации повишават способността на шиповия протеин да се свързва с рецепторите на клетките. Втората група мутации помагат на повърхността на вируса да се слее с клетката и така да навлезе в нея. А третата група мутации променят външния вид на шиповия протеин, което го прави по-трудно разпознаваем за антителата.

В проучване, което още не е рецензирано, изследователите предполагат, че мутация, която Omicron споделя с вариантите Alpha и Mu, може да му помага да се репликира по-бързо, както и да устоява на имунитета. А друга мутация, открита и в Alpha, Beta и Gamma, помага на шиповия протеин да се прикрепва по-здраво към човешкия ACE2 рецептор, което прави вируса по-ефективен при заразяване на клетките.

Уравнение с много неизвестни

В региона Гаутенг в Южна Африка кръвните проби показват, че 80 % от населението вече е имало някакъв имунитет поради срещи с предишни варианти на SARS-CoV-2. Ето защо експертите се притесняват от бързото разпространение на Omicron – в рамките на няколко седмици. (За сравнение, на Delta бяха необходими няколко месеца, за да достигне това ниво на разпространение.)

През последния месец, броят на хоспитализациите с COVID-19 в Южна Африка също се е увеличил рязко. Не е ясно обаче дали това се дължи на общия брой заболявания от COVID или конкретно на Omicron.

Междувременно, най-добрият начин да се избегне инфекция с Omicron или с друг вариант, е да се ваксинират повече хора, а правителствата да продължат да насърчават противоепидемиологичните мерки, като социално дистанциране и носене на маски.

"Вирусите не могат да мутират, ако не могат да се репликират", добавя Ридхваан Сулиман, старши изследовател в Съвета за научни и промишлени изследвания в Южна Африка.