Очарователната облачна тигрова котка е чисто нова за науката и вече е застрашена

Природа • •

Повече от десетилетие учените подозират, че уникална малка котка броди в Централна и Южна Америка, но за да го докажат са били необходими повече от 40 експерти и усилена генетична работа.

Когато Джоел Сарторе снима Табу, дива котка в Спасителния център за спасяване на тукани в Коста Рика през 2021 г., той е смятан за костариканска онцил...

Когато Джоел Сарторе снима Табу, дива котка в Спасителния център за спасяване на тукани в Коста Рика през 2021 г., той е смятан за костариканска онцила (Leopardus tigrinus oncilla). Сега ново проучване потвърждава, че Табу принадлежи към нов вид тигровата котка - L. pardinoides.

© Джоуъл Сартори / NATIONAL GEOGRAPHIC, PHOTO ARK

Лъвовете, тигрите и другите големи котки по света са добре познати на повечето хора. Но тигровите котки, които са с размерите на домашна котка и скитат от Коста Рика до Аржентина?

Честно казано, дори експертите ги бъркат.

Досега официално признати са само два вида тигрови котки - северната тигрова котка, или онцила (Leopardus tigrinus) и южната тигрова котка, или (Leopardus gutullus), която има три подвида.

Но преди около 14 години Тадеу де Оливейра получава имейл, който го кара да преосмисли всичко, което знае за тези малки хищници.

„Дори мога да посоча датата“, казва де Оливейра, природозащитник в Държавния университет на Мараняо в Бразилия. „Беше 22 юни 2010 г.“

Съобщението идва от изследователката Ребека Цуг, която по това време работи върху изучаването на очилатите мечки в Еквадор и междувременно е заснела няколко снимки на любопитно изглеждащо коте с дълга опашка и много петна - тигрова котка, но различна от всяка друга, която де Оливейра някога е виждал.

„Бях хипнотизиран от това, което видях“, спомня си той.

Бързо напред до 2024 г. и де Оливейра се обединява с повече от 40 изследователи на малки котки, за да предложи официално нов вид, известен сега като облачна тигрова котка (L. pardinoides), което би увеличило общия брой на видовете тигрови котки до три.

Екипът проучва 1400 записа от музеи и фотокапани, което им позволява да сравняват размерите, формите и цветовите модели сред тигровите котки, както и да определят местообитанията, където живее всеки вид. Те също така анализират генетиката на облачната тигрова котка, за да определят нейния видов статут.

Въпреки радостната новина за нов вид, публикувана наскоро в Scientific Reports, учените разкриват и една мрачна реалност - всяка тигрова котка съществува на много по-малко места, отколкото се е смятало по-рано.

„Те са загубили повече от 50% от първоначалната си площ“, обяснява де Оливейра. „Червената лампа е включена.“

Всеки по своя път

С добавянето на облачната тигрова котка сега има общо девет вида в рода Leopardus.

„Това е някак объркващо за широката общественост, защото [родът] всъщност не е свързан с леопарда“, казва съавторът на изследването Едуардо Ейзирик, консервационен генетик в Папския католически университет в Рио Гранде до Сул в Бразилия.

По-скоро родът Leopardus включва видове от Западното полукълбо, като оцелот, маргай, андска котка и пампасна котка, в допълнение към тигровите котки.

И въпреки че много от тези котки си приличат, учените продължават да откриват начини, по които всеки вид е проправил свой собствен еволюционен път.

Например, тяхната генетична работа разкрива, че облачните тигрови котки са се отделили от другите два вида тигрови котки преди повече от два милиона години. Екипът разкрива и „доста неочаквана“ — и необяснима — физическа разлика: облачните тигрови котки имат само един комплект млечни жлези (и две зърна), докато другите видове имат два, казва де Оливейра.

Те също така откриват, че всяка тигрова котка, която тежи средно около 5 кг, има свое собствено местообитание. Облачните тигрови котки живеят изключително в планинските вериги на Централна Америка и Андите, докато L. tigrinus се придържа към саваните на Гвианския щит, Централна и Североизточна Бразилия. L. guttulus живее в равнинните гори на Атлантическото крайбрежие на Бразилия. Това е и причината, поради която авторите предлагат да се актуализират общите наименования на тези видове съответно като саванна тигрова котка и атлантическа горска тигрова котка.

„Така че независимо колко [сходни] са, те са се развили отделно“, казва Ейзирик.

„Те са натрупали свои собствени адаптации, свои собствени екологии, свои собствени роли в екосистемите“, казва той. „И е важно да ги опазим, защото играят толкова важна роля,“ например като ловци на дребна горска плячка, „и защото представляват уникални родословия в света.“

​Заплахи за тигрови котки

Въпреки че ще отнеме известно време, докато новият вид стане официален, изследването получава високи оценки.

„Те използваха най-съвременна методология“, казва Мел Сънкуист, съавтор на The Wild Cat Book: Everything You Ever Wanted to Know about Cats и почетен професор във Флоридския университет.

„И най-поразителното в изследването е, че ако погледнете списъка с автори, всички те са експерти от страните, в които живеят котките“, казва Сънкуист, който не участва в изследването. „Това е уникално съвместно усилие.“

Тигровите котки навсякъде са под непосредствена заплаха да загубят местообитанията си заради селското стопанство и развитието, казва той. А патогени, като вируса на кучешката чума, имат способността да се предават от домашни животни. Съществено значение има и фактът, че повечето популации на тигрови котки съществуват извън защитени зони, подобно на ситуацията с гепардите в Африка, казва той.

В момента Международният съюз за защита на природата и природните ресурси (IUCN) класифицира L. tigrinus и L. guttulus като уязвими към изчезване. Но сега, след като се установи, че обхватът им е по-малко от половината от това, което е бил преди, де Оливейра казва, че вероятно те ще бъдат преместени в по-страшната група - и облачната тигрова котка вероятно ще се присъедини към тях.

„Всеки път, когато започна да говоря за това, ставам емоционален“, казва де Оливейра, който е основал Tiger Cats Conservation Initiative, която помага на местните хора да ваксинират домашните си животни срещу чума и други болести, а също така рехабилитира и освобождава конфискувани тигрови котки от търговията с домашни любимци, наред с множество други инициативи.

„Хората трябва да осъзнаят, че публикуването на статии е едно нещо. Предприемането на мерки за опазване е друго“, казва той. „И не можете да направите едното без другото. В противен случай не си вършите работата.”