Невероятна „мумия“ на динозавър изненадващо разкрива крак, подобен на копито

Наука • •

Удивителният фосил помага на учените да разберат как меките тъкани могат да се запазят в продължение на десетки милиони години.

Два мъжки едмонтозавъра се бият за партньорка, като предните им крака наподобяват копита и са покрити с нокти.

Два мъжки едмонтозавъра се бият за партньорка, като предните им крака наподобяват копита и са покрити с нокти.

© Дейвид Бонадона / National Geographic

Въпреки че е известен на науката от повече от век, едмонтозавърът (род хадрозаври) все още крие изненади. През 2013 г. палеонтолозите съобщават, че някои от тези тревопасни динозаври са имали месести гребени на главите си, подобно на петел. Сега ново изследване разкрива още една неочаквана характеристика, пропускана досега. Той е имал влечугоподобен еквивалент на копито - средните му пръсти са сраснали и покрити с голям нокът.

Откритието идва от анализ на „мумия“ на едмонтозавър (Edmontosaurus), наречена Дакота. Докладът е публикуван в PLOS ONE. Макар че са откривани и други забележителни вкаменелости на едмонтозавър, Дакота е специална, защото е един от най-пълните фосилизирани екземпляри. В допълнение към откритието за копитото, тази мумия предлага и улики за начин, по който костите и тъканите на динозаврите се запазват във времето.

Вкаменелостите на динозаври със запазени тъкани, като кожа, понякога се наричат “мумии“. Досега „предположението беше, че при откриването им, мумиите на динозаври трябва бързо да бъдат погребани“, казва Стефани Дръмхелър-Хортън, палеонтоложка от Университета на Тенеси. Както и че непокритите трупове биха привлекли природни чистачи, а излагането на слънце, вятър и дъжд да допринесе за разграждането на тялото. Колкото по-бързо един динозавър е бил покрит със седимент и защитен от разрушителните сили, толкова по-голям е шансът някои от меките му тъкани да бъдат запазени, смятали изследователите.

И все пак, тези обяснения никога не са били напълно задоволителни, казва Драмхелър-Хортън, защото насекоми, гъбички и дори микроорганизми могат да “работят” по труп, дори когато той е заровен. Така че трябва да има нещо друго, което обяснява как се образуват тези мумифицирани вкаменелости. И Дакота дава част от отговорите.

„Кожата на динозаврите се среща изненадващо често при вкаменелостите на динозаври“, казва Дръмхелър-Хортън, и начинът, по който Дакота се е запазила, може да обясни защо.

Кожата от фосила на Дакота, за която учените смятат, че се е запазила, след като чистачи са пробили тялото на динозавъра и течностите и газовете са се...

Кожата от фосила на Дакота, за която учените смятат, че се е запазила, след като чистачи са пробили тялото на динозавъра и течностите и газовете са се оттекли. Това е позволило на твърдата кожа да изсъхне, преди да бъде погребана.

© Дан Минс
Запазен кератин от нокът, който покрива голяма част от предния десен крак на динозавъра.

Запазен кератин от нокът, който покрива голяма част от предния десен крак на динозавъра.

© Дан Минс

Изсушена динозавърска кожа

Дакота не е погребана бързо. Всъщност, Дръмхелър-Хортън и нейните колеги предполагат, че преди повече от 66 милиона години трупът на динозавъра е стоял открит на земята, където е съхнел в продължение на седмици или месеци. Тялото е било посетено от чистачи, доказателство за което са петна по кожата, показващи следи от ухапвания.

„Знаем, че най-малко две месоядни животни, а може би повече, са изяли части от предния крайник и опашката на животното след смъртта му“, казва Дръмхелър-Хортън. Тези месоядни може дори да са помогнали за запазването на кожата на Дакота.

Следите предполагат, че разкъсвайки трупа чистачите са позволи на течностите, газовете и микробите, натрупани по време на разлагането, да се оттекат. Тъй като вътрешности са изядени или изгнили, люспестата, издръжлива кожа на хадрозавъра има по-голям шанс да изсъхне на слънце, образувайки нещо като обвивка около костите, преди животното да бъде погребано.

Палеонтолозите са озадачени относно запазването на мумиите на динозаври в продължение на десетилетия и новата статия дава „силни аргументи“, че Дакота е била изложена на природните стихии преди да бъде погребана, казва палеонтологът от Нюйоркския технологичен институт Карън Пул, която не участва в проучването.

Въпреки че е трудно да се каже кога чистачите са се хранили с останките на Дакота, отбелязва тя, ясно е, че вкаменелостта представлява динозавър, който е бил донякъде изгнил и изсъхнал, вместо непокътнат труп.

Дакота вероятно не е единственият динозавър, преминал през този процес. Палеонтолозите често намират кожа или кожни отпечатъци от хадрозаври, но не и останки от други меки тъкани, като вътрешни органи. Моделът може да подсказва, че кожата на хадрозавъра е била толкова здрава, че не е била много примамлива за месоядните, както и че е много по-издръжлива на времето от по-меките вътрешни части на динозавъра, увеличавайки шанса да се фосилизира.

Ранно „копито“

Екземпляри като Дакота могат да променят разбирането ни за това кака са изглеждали динозаврите, представа, която често се основава само на костите. При живите животни, много важни структури, като хобот на слон например, не съдържат никакви кости. Това означава, че ние нямаше да знаем за съществуването им, ако разполагахме само с вкаменелости на такива видове. Несъмнено динозаврите също са имали части от тялото, които не оставят следи върху скелета. Затова учените се нуждаят от откриването на добре запазени изкопаеми животни като Дакота, за да научат за тях.

Предните крака на Дакота например са голяма изненада за палеонтолозите. От скелети палеонтолозите разбират, че едмонтозавърът има четири пръста на всеки крайник. Други мумии на хадрозаври и пътеки от следи показват, че тези пръсти са били увити заедно в нещо като „ръкавица без пръсти“, а не са били разперени.

Дакота допълнително изяснява тази структура на краката. Структурата не е същата като при конските копита, но анатомията на Дакота все още изглежда като копитна, с голям нокът над средните пръсти, за разлика от повечето други лапи на влечуги.

При Дакота „можем да видим не само формата на кожата, но и самата кожа, която се е запазила повече от 66 милиона години. И вероятно тя крие още тайни, които чакат да бъдат разкрити”, казва Дръмхелър-Хортън.