Най-голямото същество на Земята е изгризано почти до смърт. Ще се възстанови ли?

Природа Цивилизация • •

Пандо (Pando), огромна трепетликова горичка в Юта, САЩ, е един-единствен организъм, който живее от хиляди години. Неконтролираната паша обаче почти го е унищожила.

Тези трепетлики в Националната гора на Фишлейк, Юта, образуват най-големия единичен организъм на планетата. Пашата на елени и едър рогат добитък, коит...

Тези трепетлики в Националната гора на Фишлейк, Юта, образуват най-големия единичен организъм на планетата. Пашата на елени и едър рогат добитък, които се хранят с новопоникнали фиданки, застрашават оцеляването на гората.

© Даян Кук и Лен Дженшъл / NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE

Трепетликата (Populus tremuloides), най-разпространеното дърво в Северна Америка, се възпроизвежда чрез клониране. Това, което изглежда като отделни дървета, всъщност представлява съвкупност от генетично идентични стъбла. Бели стволове с блестящи листа - зелени през пролетта и жълти, оранжеви, розови или червени през есента, се издигат от една единствена, огромна коренова система. Всяка “отделна” трепетлика всъщност е част от един организъм.

В южната част на централния район на Юта, близо до платото Колорадо (Colorado Plateau), в участък от национална гора, осеяна с хвойна (Juniperus) и пелин (Artemisia tridentata), расте особена трепетликова горичка. Тук има 47 000 дървета, всички свързани с една коренова структура. Известен като Пандо (Pando - от лат. ез. озн. "разпространявам се"), този гигант се простира на 106 акра - площ, два пъти по-голяма от Grand Central Station в Ню Йорк.

Трепетликово дърво - част от Пандо (Pando), в Националната гора на Фишлейк в Юта. Всички тези дървета са част от един организъм.

Трепетликово дърво - част от Пандо (Pando), в Националната гора на Фишлейк в Юта. Всички тези дървета са част от един организъм.

© Даян Кук и Лен Дженшъл / NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE

Пандо е знаменитост. През 2006 г. дори се появява на пощенска марка, а през 2014 г. Юта обявява трепетликите за символ на щата. И все пак, заради начина, по който се управлява горското стопанство в района около Пандо, той е почти унищожен, клонинг по клонинг.

Бавна смърт от хиляда ухапвания

Великолепието на Пандо е в неговата маса. Доколкото знаем, нито едно живо същество на Земята не е по-тежко от него. Това е единственият организъм, който тежи три пъти повече от най-голямото дърво на планетата - гигантска секвоя в Калифорния, известна като “Генерал Шърман”. Пандо тежи приблизително колкото 35 сини кита или 1000 слона.

Всеки отделен ствол в Пандо живее от 85 до 130 години, а когато загине, на негово място се появяват нови зелени издънки. Но сега тези издънки са изяждани от пасящи елени и говеда.

Пол Роджърс, преподавател по екология в Щатския университет на Юта и директор на Western Aspen Alliance, изучава Пандо от години. През 2018 г. той прави първия цялостен анализ на тази гора и открива, че изникват по-малко фиданки, отколкото загиват. А анализ от 2021 г., показва още по-голям превес на смъртните случаи.

Възрастта на Пандо не е известна. Според различни твърдения възрастта му варира от 80 000 до милион години, но и двете са малко вероятни, казва Роджърс. Вероятно е само на няколко хиляди години — по-млад, разбира се, от последния ледников период, който приключва преди около 12 000 години.

Но хората са променили тази екосистема, като са отстранили хищници като вълци, мечки и пуми, и са ги заменили с пашата в горските земи. Ако не бъдат намерени по-добри начини на защита на Пандо от добитъка и дивеча през следващите десетилетия, този необичаен горски организъм може просто да изчезне, казва Роджърс.

Гората остарява. Но следващото поколение не оцелява. „И това се случва, докато тиктака нашият часовник.”

Проблемът с Пандо

Пандо е мистерия. Започвайки на около 1,5 км източно от залива Малард, на езерото Фиш в Националната гора на Фишлейк в Юта, неговите 440 стъбла на акър, се простират на 106 акра вулканична скала, осеяна с камъни, някои големи колкото автомобили. Как този звяр е станал толкова голям - никой не знае. Но това, че той е факт, както и че трепетликите са толкова разпространени в Северното полукълбо, предполага, че може да има още по-големи горички с единични коренови системи, които чакат да бъдат открити.

Отдавна е известно, че Пандо има няколко здравословни проблема. В края на 80-те години на XX век, Горската служба на САЩ оголва два малки участъка в Пандо. На мястото на отсечените стволове така и не порастват нови фиданки. През 1992 г. те оголват, но и ограждат друг участък, който сега е много гъсто залесен с дървета с диаметър около 12 см, всички високи около 10 м.

Как е възможно това? Ако увредите част от трепетликата, нейният отговор е да направи нови фиданки. Стенли Кичън, почетен изследовател от Службата по горите, е видял трепетликови горички да поникват отново с 3500 издънки на декар. Това означава, че проблемът не е в плодовитостта.

През 2018 г. изследователите най-накрая дават ясно обяснение за това какво причинява страданията на Пандо. В 65 участъка на гората Роджърс и негов колега проследяват мъртви и живи дървета, израстването на стъбла, храстовидната покривка и изпражненията на черноопашат елен (Odocoileus hemionus). Най-силният индикатор за здравето на горите е способността им за регенерация, а наличието на елени съответства на лошото възстановяване.

От август до октомври, когато цветята и други растения прецъфтяват, елените пасат в Пандо, трупайки калории за есента. Приблизително по същото време идват и животновъдите с разрешения да пасат крави в близките горички за около две седмици в годината. Всички тези животни се струпват върху издънките на Пандо, като ги опасват, преди да успеят да пораснат като дървета.

Възможно решение

Проблемът обаче е по-ясен от неговите решения. Елените и лосовете се управляват от държавата, която е подложена на натиск да поддържа големи популации за лов. Но ловът в близост до Пандо не е разрешен. Това е популярна туристическа зона за отдих, а животните са разбрали, че е безопасно и се струпват тук от десетилетия.

Роджърс е чувал всякакви предложения, сред които да се стреля по елените с халосни патрони или да ги прогонват с превозни средства 4x4. Но той не смята тези идеи за практични. Промяната на моделите на паша в гори също не е лесно. Някои животновъди отглеждат добитък тук от поколения. Може и да се намерят пари за изграждане на огради от частен дарител, но кой ще ги поддържа? И Роджърс пита, наистина ли това емблематично място трябва да бъде оградено като зоологическа градина? „Това не изкоренява проблема“, казва той.

Междувременно, в близката планина, Кичън вижда повод за оптимизъм. Там лосове и крави, заедно с десетилетия на потушаване на горски пожари, позволяват на ела и смърч да започнат да превземат трепетликовите насаждения. Но Кичън и други служители на Горската служба си сътрудничат с ловци, природозащитници, животновъди, държавни служители и собственици на земя. През 2015 г. е съставен нов 10-годишен план за спасяване на трепетликата в тази планина, подкрепен от всички заинтересовани страни. Той включва увеличен лов на елени и лосове, в случай че храненето им с фиданки продължава да бъде проблем.

Това не решава всички проблеми, признава Кичън, но изглежда, че има известен ефект. Трепетликите се възраждат.

Роджърс подкрепя опитите за подобен процес и в Пандо - заедно с незабавното умъртвяване на група елени, привикнали към региона, както и известни промени в пашата на добитъка. По един или друг начин „трябва да спрем проклятието“, казва той.