Малък вид динозавър е имал уникално оръжие

Наука Природа • •

Вкаменелост на динозавър, открита в южната част на Чили, има странна комбинация от характеристики, отчасти наподобяващи анкилозаври, отчасти стегозаври.

Преди около 73 милиона години в днешната южна част на Чили, новооткрит вид динозавър с опашка-острие, е живял и умрял в делтата на река, богата на рас...

Преди около 73 милиона години в днешната южна част на Чили, новооткрит вид динозавър с опашка-острие, е живял и умрял в делтата на река, богата на растителен живот, изобразена в творбата на този художник.

© Илюстрация: Маурицио Алварез

Преди около 75 милиона години във Формацията Доротея (The Dorotea Formation), днешна чилийска Патагония, трупът на динозавър с тънка опашка-острие се оказва заровен в делтата на река, където фините седименти запазват костите, докато накрая те се вкаменяват.

Динозавърът е висок по-малко от 1,2 м и е дълъг около 2,1 м. А това не са оптимални размери в един свят на страховити гиганти. Той обаче има бронирана кожа, която му служи за защита. И уникално оръжие в задната част на тялото си, което не прилича на нищо, виждано от учените досега: маса от слята кост, наподобяваща назъбена бухалка за крикет. „Това е напълно безпрецедентно“, казва Александър Варгас, палеонтолог от Чилийския университет.

Изкопаемият скелет, описан току-що в списание Nature, принадлежи на новооткрит тип брониран динозавър, наречен Stegouros elengassen. Създанието е кръстено на странната си опашка, покрита с костни образувания. (Stegouros е брониран звяр в митологията на патагонския народ Aónik’enk).

Освен че има уникално оръжие, Stegouros запълва голяма еволюционна празнина. Според Том Холц, палеонтолог от Университета на Мериленд, който не участва в изследването, малко бронирани динозаври са откривани в земите, някога съставляващи Гондвана - древният суперконтинент, който сега е разделен на Южна Америка, Африка, Антарктида, Австралия, Индийския субконтинент и Арабския полуостров.

Преди Stegouros са известни само два бронирани динозавъра, чиито вкаменелости са частично проучени. (Stegouros е с цялост около 80 %.)

Кости в планините на Патагония

Находката на новия вид динозавър изскача от пластове скали, разпространени в Чили и Аржентина. Тук изследователи от цял свят търсят вкаменелости на динозаври, но и други признаци на древен живот.

През 2017 г. екип от Тексаския университет в Остин идва в долината Рио де лас Чинас в Чили, известна с вкаменелости, и забеляза някои интересно изглеждащи кости. През февруари 2018 г. Чилийският университет изпраща друг екип, воден от колегите на Варгас Серхио Сото-Акуня и Джонатан Калуза, да проучи доклада на тексасците.

Изследователите намират признаци на кости на върха на стръмен хълм и се захващат да откопават вкаменелостите. Изваждат ги невредими, но това си има цена – учените се борят с температури, близки до замръзване, заплаха от хипотермия и изкълчени глезени. В лабораторията, внимателното отстраняване на скалата, разкрива опашката на динозавъра.

„Останалата част от деня бях в шок“, казва Варгас.

Опашки оръжия

Напълно въоръжените опашки са рядкост сред животните. Но когато ги има, еволюцията им дава високоефективни форми. Стегозаврите например имат два чифта шипове в края на опашката, а някои анкилозаври имат дълги, твърди опашки, наподобяващи чук, с костно образование накрая.

Но опашката на Stegouros е уникална. Тя е по-плоска и повече наподобява нож.

Бронираните динозаври вероятно са използвали опашното си оръжие предимно за битки в рамките на собствения си вид, например за определяне на статус в групата. Но те използват опашките си и за защита от хищници.

Жажда за улики

След като чилийският екип има пред себе си целия скелет на Stegouros, Сото-Акуня и Варгас внимателно сравняват анатомията на животното с тази на други бронирани динозаври.

Най-близките му роднини са другите два известни анкилозаври от Южна Гондвана. Един от тях, австралийският анкилозавър Kunbarrasaurus, е известен най-вече от черепа си. Вторият, Antarctopelta, е известен само от няколко костни фрагмента, открити в антарктически седименти. Stegouros може да помогне на учените да осмислят тези недостатъчно проучени динозаври.

Природонаучният музей в Лондон, един от водещите световни експерти по стегозаври, допълва, че странната комбинация от характеристики на Stegouros може да предизвика „разтърсване“ в родословното дърво на бронираните динозаври.

Формацията Доротея, както и други части на Патагония дават изключителни вкаменелости в продължение на десетилетия и вероятно тук има още много.

А Варгас и колегите му тепърва започват да търсят фосили на Stegouros. „Открихме други находища на Stegouros – всъщност това изглежда е често срещано явление“, казва палеологът. "Надяваме се да намерим още."