Леопардите все още са тук. Но ще устоят ли на нарастващите предизвикателста?

Природа • •

Тези котки са изправени пред множество заплахи - свиване на местообитанията, намаляваща плячка, конфликти с хора, бракониерство и др. Но нов доклад описва изолирани истории за успех, които показват, че намаляването на популацията може да бъде обърнато.

Всичките осем подвида леопарди са застрашени в техния азиатски и африкански ареал, според нова оценка. Тук леопард крачи през високите треви на делтат...

Всичките осем подвида леопарди са застрашени в техния азиатски и африкански ареал, според нова оценка. Тук леопард крачи през високите треви на делтата на Окаванго в Ботсвана по здрач.

© Бевърли Жубер / NATIONAL GEOGRAPHIC

Състоянието на леопардите по света вдъхва надежда, тъй като някои от осемте подвида се стабилизират или леко се възстановяват. Но сериозната опасност за останалите предизвиква тревога, според нова оценка на Международния съюз за защита на природата и природните ресурси (IUCN).

Въпреки че леопардите са най-издръжливите големи котки, те са намалели с повече от 30% през последните 22 години – това се равнява на три поколения леопарди. Изчезването им засяга цели участъци от техния исторически ареал и вече може да са изчезнали в 26 държави, които преди са обитавали. Тези открития, публикувани на 27 юни от IUCN, са част от актуализацията на Червения списък на застрашените видове.

Новата оценка и вписването на леопарда в Червения списък документира бързия спад на популацията в Западна, Централна и Източна Африка. Тук леопарди се...

Новата оценка и вписването на леопарда в Червения списък документира бързия спад на популацията в Западна, Централна и Източна Африка. Тук леопарди се катерят по дърво в Националния резерват “Масай Мара” в Кения.

© Бевърли Жубер /NATIONAL GEOGRAPHIC IMAGE COLLECTION

IUCN класифицира леопардите като уязвими, категория, давана на видове, изправени пред висок риск от изчезване поради бързо намаляване на популацията или други фактори. Но някои подвидове са в критично състояние.

Леопардите обитават 62 страни в Африка и Азия - от Атлантическото крайбрежие на Сенегал до Източен Сибир. Тези котки живеят във всеки възможен пейзаж, от морското равнище до 5181 м н.в. - в гори, планини, савана, пустиня, джунгла и дори Национален парк “Санджай Ганди” в центъра на Мумбай, град с 21 милиона души население. Това е най-широкият географски обхват от всички големи котки.

Тези емблематични животни са изправени пред критични заплахи за оцеляването си, независимо къде живеят. В оценката се отбелязва, че броят им е „намалял драстично поради продължаващото преследване от нарастващите човешки популации“.

Но тъй като леопардите са приспособими и потайни, и живеят на места, които повечето диви котки не харесват, е трудно да се оцени точно техният статут.

„Хората просто предполагат, че се справят добре, но доказателствата показват, че в по-голямата част от обхвата им това не е така“, казва Андрю Щайн, експерт по леопардите, който ръководи както този анализ, така и предишния от 2016 г.

Все пак учените подчертават, че информираното, целенасочено опазване работи. Пример за това е индийският леопард: предприетите действия са довели до промяна на статута му от уязвим на почти застрашен.

Смесени новини

Новата актуализация на Червения списък оценява и отделни подвидове. Резултатите са толкова различни, колкото и местата, където живеят котките.

Почти застрашеният индийски леопард се справя сравнително добре, с популация от над 15 000 – резултат от засилени изследвания и по-добро управление. Леопардът от Шри Ланка е уязвим – останали са 777 индивида.

Африканските леопарди също са в категорията на уязвимите и бързо изчезват. Ние обаче не знаем колко зрели индивиди или здрави популации за размножаване има, казва Марин Друйли, биолог, специалист по диви котки от неправителствената организация Panthera. На някои места не се знае има ли изобщо останали индивиди.

Яванският леопард, прекласифициран от критично застрашен на застрашен, наброява едва 319 екземпляра. Като островен вид той разполага с малко място за разширяване, така че бъдещето му зависи от мерките, които ще се вземат. През последните пет години тези леопарди са получили значително внимание и е постигнат напредък в резултат на сътрудничеството между правителства, природозащитни организации, учени и местни общности, казва Харийо (Бийбах) Уибисоно, член на Групата от специалисти по големи котки към IUCN.

Четири подвида са критично застрашени, на крачка от изчезване.

Оценката отбеляза сериозно безпокойство за индокитайския леопард. Те са силно преследвани от бракониери, местообитанието им до голяма степен е унищожено и сега обитават пусти горски участъци, лишени от плячка, в четири страни от Югоизточна Азия. Щайн предупреждава, че „бихме могли много лесно да станем свидетели на това как тази котка ще изчезне до следващата оценка. Преди 10 - 15 години това би било немислимо.”

Арабският леопард, най-малкият подвид, също е в тежко положение: в момента оцеляват само 70 до 84 зрели котки. Той е изчезнал в Саудитска Арабия, но през 2019 г. страната инвестира милиони, за да го възроди. Развъждането и въвеждането на отгледани в плен котки в дивата природа е трудно, но последните успехи с иберийския рис и персийския леопард показват, че е възможно.

IUCN обедини амурския леопард с подвида от Северен Китай, решение, основано на генетичен анализ. Амурският леопард отбелязва сериозно възстановяване. Защитата на местообитанията и повторното въвеждане на елени и диви свине са измъкнали тази котка от ръба на изчезването.

Леопардите са най-адаптивната голяма котка, която оцелява навсякъде - от пустини през джунгли до високи планински върхове - и дори в градски пейзажи....

Леопардите са най-адаптивната голяма котка, която оцелява навсякъде - от пустини през джунгли до високи планински върхове - и дори в градски пейзажи. Тази котка обикаля края на индийския национален парк “Санджай Ганди” насред Мумбай, където живеят 21 милиона души.

© Стив Уинтър

„През първото десетилетия на новия век изчислихме, че са останали между 25 и 35 индивида“, казва Дейл Микеле, експерт по големи котки от Дружеството за опазване на дивата природа. Но те се възстановиха. През 2022 г. повече от 100 възрастни леопарда бродят из Русия, плюс развиваща се популация в Китай, въпреки че това все още не е жизнеспособна популация, казва той.

Възходящата линия при големия персийски леопард е обнадеждаваща: те се появяват отново в части от Иран и Ирак, където дълго време ги е нямало. Въпреки че популацията е крехка, има надежда, казва Араш Годуси, природозащитник и член на Групата специалисти по котки на IUCN.

Тази котка е най-добре документираната от всички подвидове поради съвместната инициатива на IUCN и Конвенцията за мигриращите видове за събиране на информация от експерти в целия ѝ ареал - от Турция до Кавказ.

Този резултат говори много за това какво може да се случи, когато хората от различни региони споделят ангажимент за опазване, отбелязва Щайн.

Заплахите, застрашаващи бъдещето на леопардите

Статутът, заплахите и защитата, които получават отделните подвидове леопарди варират значително, а остават и много неизвестни.

Опитът да се разбере разпространението и местонахождението на даден вид на два континента изисква проучвания на място, картографиране и компютърни модели. Големи площи с обхват от близо три милиона квадратни мили никога не са били изследвани.

Свиващите се местообитания, заедно с намаляващата плячка и конфликтите с хората, представляват най-голямата заплаха за дългосрочното оцеляване на леопардите, както и ескалиращото изменение на климата и нарастващата човешка популация.

Мащабът и скоростта на загуба на местообитания в много региони са изумителни.

„Подозираме, че териториалният обхват на леопард е намалял с повече от 30% в световен мащаб през последните три поколения на вида“, пишат авторите на оценката. През последните осем години леопардите са загубили 11% от потвърдените си родини.

Африка понася най-големия удар. „Полетата и градовете заменят горите и саваните“, казва Друйли. Оценката отбелязва, че човешките популации вероятно ще се удвоят в Африка на юг от Сахара до 2050 г., което ще изисква повече земя.

Но при леопардите винаги има изключения. Територията им се е разширила в Индия, а размножителният обхват на леопардите в руския Далечен изток и Североизточен Китай се е удвоил за две десетилетия.

Котките трябва да се движат, за да намират храна, вода, партньор или да територия. Човешката експанзия обаче фрагментира ландшафта, изолирайки популациите. Тази липса на свързаност представлява голяма заплаха за африканските леопарди, казва Друйли. Без коридори в дивата природа и приток на нови гени от съседни популации, инбридингът чертае съмнително бъдеще.

Това вече се случва, казва Микеле. „Амурските леопарди показват признаци на инбридинг, [като] бели лапи и скъсени, извити опашки.“

Фермите и разрастването на градовете притискат леопардите и ги поставят в опасна близост до хората. Те са унищожени навсякъде, където ареалът им се припокрива с този на животновъди и пастири. Комерсиалният лов за месо от диви животни унищожава плячката им; след това гладните котки убиват добитък, а собствениците му им отмъщават.

Международната търговия с петнистите кожи, зъбите, костите и ноктите на котките ги поставя на прицел. В новата оценка се посочва, че бракониерите могат да получат до 3000 долара за труп - и незаконната търговия с кожи и части от тялото, използвани в културни и духовни ритуали, нараства в Африка.

Но леопардите са изправени и пред множество други заплахи - от мини, пътища, граждански вълнения и въоръжени конфликти до дърводобив, прокарване на железопътни линии, горски пожари, лошо управляван лов на трофеи и много други.

Щайн нарича леопардите „най-добрите оцеляващи“. Те са пъргави, силни, много интелигентни; способни да се сливат със сенките; може да живеят навсякъде; хранят се с всичко; могат да живеят както близо до хора, така и на отдалечени места. „И фактът, че ги губим, говори много за по-широките предизвикателства, пред които сме изправени в света.“

Оценката подчертава, че леопардите очевидно се нуждаят от повече внимание, за да се спре намаляването им, и предлага мощен инструмент за вземане на информирани решения и засилване на действията за спасяването им.