Да преживееш масовото измиране, само за да изчезнеш след него

Природа Наука

Преди около 251 милиона години групи от тревопасни животни с бивни и клюнове, големи колкото прасе, умират скупчени едно в друго, след което бързо се вкаменяват. Ето какво ги е убило.

Илюстрация на листрозаври от ранния триас. Тези животни с клюнове и лице на булдог оцеляват след масово измиране, но нови изследвания показват, че те...

Илюстрация на листрозаври от ранния триас. Тези животни с клюнове и лице на булдог оцеляват след масово измиране, но нови изследвания показват, че те са страдали заради сушата, предизвикана от изменението на климата.

© Джина Виглиети

Откритите и описани странни слоеве от вкаменелости предполагат, че сушата се оказва непреодолимо препятствие за тези животни, принадлежащи към род Листрозаври (Lystrosaurus). Названието идва от формата на черепа им и произлиза от две думи на старогръцки език - λίστρον - лопата и σαῦρος - гущер. Листрозаврите били сред малкото оцелели след масовото измиране от периода перм-триас преди 252 милиона години, когато рязко изменение на климата убива приблизително 70% от сухоземните гръбначни и 96% от морските животни.

Анализираните наскоро вкаменелости предполагат, че те може да са преживели събитието, но животът им преминавал под огромен стрес. Изменението на климата, което заличава толкова много от живота на Земята, вероятно причинява тежки суши на свръхконтинента Пангея и в крайна сметка може да е причинило изчезването на тази конкретна група животни.

„Както наблюдаваме днес с глобалното затопляне, изглежда, че повишаването на температурите увеличава вероятността от екстремни събития“, казва Пиа Виглиети, учен от Природния музей по естествена история в Чикаго. „Това може да се е случвало в най-ранния триас, но е продължило като поредица от повтарящи се събития на суши.“

Фосилизирана глава с лице на листрозавър. Животните изглежда са загивали на групи, което може да означава, че са се събирали около намаляващите водни...

Фосилизирана глава с лице на листрозавър. Животните изглежда са загивали на групи, което може да означава, че са се събирали около намаляващите водни ресурси по време на суша.

© Роджър Смит

Живей бързо, умри млад

Вкаменелостите са открити преди 11 години в полупустинния район Кару в Южна Африка. По време на разкопки изследователите намират 170 тетраподи (четириноги животни) в пясъчник на дълбочина около 2 м, включително множество групи листрозаври. Тези странни същества не приличат на никое съвременно животно, но те представляват вид терапсиди - изчезнал разред влечуги, включващ предци на бозайници (всъщност, бозайниците са единствените потомци на терапсидите, които съществуват и днес). Тези листрозаври приличат на „булдог с клюн и няколко бивни“, казва Виглиети пред Live Science.

Листрозаврите били тревопасни животни и вероятно използвали клюна си, за да отскубват и дъвчат твърда растителност. Изглежда те били силно разпространени още преди перм, както и в неговия край преди около 252 милиона години. Докато всичко останало било заето с изчезването си, листрозаврите били навсякъде. Но въпреки това, вероятно не са процъфтявали. Новите вкаменелости датират от най-ранния триас, веднага след края на перм. Повечето от загиналите листрозаври са млади индивиди, които обикновено са по-уязвими при бедствия като суши.

Вероятно те са компенсирали намалената си продължителност на живот с по-ранно полово съзряване и възпроизвеждане – нещо като лайтмотив „живей бързо, умри млад“ за оцеляване при глобален катаклизъм. И може да са изчезнали доста скоро след масовото измиране, казва Виглиети.

Групова смърт

Фосилите предполагат, че младите листрозаври са се събрали заедно, преди да умрат, вероятно в заливна низина, където се надявали да намерят вода и растителност. Това поведение се наблюдава и днес по време на засушаване в Субсахарска Африка, казва Виглиети, където животните се събират около намаляващите източници на вода и храна, притиснати от жаждата и глада.

Две от вкаменелостите, открити в Кару, са оставили отпечатъци от кожата си, което показва, че телата им са изсъхнали, което е спомогнало за бързото им мумифициране след смъртта, още преди да бъдат погребани, а след това и вкаменени. Двете мумии са се вкаменили една до друга, с разперени крайници.

„И двата индивида бяха с разперени крайници, сякаш бяха умрели, докато са отивали нанякъде. Буквално са спрели на място“, казва Виглиети.

Но листрозаврите, като вид, продължават да съществуват още няколко милиона години. Фактът, че изобщо са живели, когато толкова много други видове са изчезнали, често се смята за доказателство, че планетата се е възстановила сравнително бързо от климатичната бъркотия в края на перм, причинена от огромни сибирски вулкани, изхвърлящи газове в атмосферата. От друга страна, откриването на популация, бореща се под стреса на повтарящите се суши, предполага, че Земята изобщо не се е възстановила бързо, казва изследователката.

“Това откритие дава представа как Земята може да реагира на настоящата климатична криза”, добавя тя.

„Ако не смекчим силата на настоящата климатична криза, нещата няма да се възстановят от само себе си, дори в рамките на живота на нашия вид или евентуално на други видове, които ще ни последват. Възстановяването от тези събития може да отнеме много време.“